Los contaminantes radiológicos

¿Qué son?

Los contaminantes radiológicos en el agua, conocidos también como radionúclidos, son sustancias radioactivas indeseadas que han entrado al torrente del agua. Generalmente, los presentes en el agua potable de manera natural incluyen, “…isotopos de radio, uranio y radón, entre otros. Hoy en día, los productos de fisión procedentes de reacciones nucleares hechas por el hombre son también motivo de preocupación, particularmente el cesio y el iodino.”(1)

 

Radiológicos de ocurrencia natural

Los radiológicos que ocurren naturalmente se encuentran en cualquier lugar: la costra terráquea, la comida, los rayos solares e incluso nuestro ADN. Los radionúclidos tales como uranio, radio y radón se encuentran a menudo en áreas con suelo granítico.(2) El potasio se encuentra en los plátanos, las nueces de Brasil y las zanahorias, entre otros alimentos.(3)

Según la página web de la EPA (Agencia Americana de Protección al Medio Ambiente), los Materiales Radiactivos que Ocurren Naturalmente (o sus siglas en inglés, NORM) se definen como, “Materiales que pueden contener cualquiera de los radionúclidos primordiales o elementos radioactivos en la forma en que ocurren en la naturaleza, tales como radio, uranio, torio, potasio y sus productos de desecho que son resultado no perturbado por las actividades humanas."(4)

A veces la actividad humana altera y disemina los radiológicos presentes de manera natural, incrementando su riesgo a la exposición humana. Este tipo de radiológicos, conocidos como Material Radioactivo Tecnológicamente Mejorado, pueden ser derivados de desechos de:

  • La industria de carbón (minera y de combustión)
  • La industria petrolera y de gas (producción)
  • Minería de metal y su fundición
  • La industria fertilizante (fosfatos)
  • La industria de la construcción
  • Reciclaje(5)

 

Otras fuentes de radiológicos

Los radiológicos también pueden originarse de fuentes hechas por el hombre, tales como los residuos de plantas nucleares o de algunas instalaciones médicas. Las partículas liberadas o almacenadas de manera inapropiada pueden filtrarse al agua subterránea, o bien adherirse a partículas de polvo en el aire. Éstas pueden entonces viajar una determinada distancia hasta establecerse en fuentes de agua potable superficiales como ríos, lagos y riachuelos que proveen de agua potable a una comunidad.

 

Información técnica

Radiación no-ionizante (No se regula por el EPA): Ondas de radio, la luz visible, el microondas… Contiene la suficiente energía para mover o vibrar átomos, pero no tanta como para suprimir electrones.

Radiación ionizante (Regulado por el EPA): los elementos radioactivos, las partículas cósmicas del espacio, las máquinas de rayos X... Contiene suficiente energía como para suprimir electrones de los átomos (ionización). Pueden dañar los tejidos y el ADN humano, con lo cual suponen un riesgo significativo a la salud.

 

Los tres tipos principales de radiación ionizante

Existen tres tipos principales de radiación ionizante con diferentes niveles de penetración y tamaño de partículas:

  • Partículas Alfa no son conocidas por penetrar la piel humana pero pueden ser peligrosas si se inhalan o ingieren.
  • Partículas Beta pueden penetrar la capa superior de la piel y son sobre todo peligrosas si se inhalan o ingieren.
  • Rayos Gama pueden penetrar varias capas de la piel con facilidad y matar a células vivas.

 

¿Cómo se expresa la exposición a la radiación?

Generalmente, la exposición a la radiación se expresa con una unidad de medida llamada rem o millirem (6). Representa una medida de la energía depositada en el tejido humano y de su habilidad de producir daño biológico. Según la EPA, en los EEUU, la dosis de radiación media anual por persona son 620 millirem (7). Concretamente, la radiactividad en el agua potable se expresa típicamente en curios o picocurios por litro.

 

¿Cuáles son los potenciales riesgos para la salud asociados a los radiológicos?

La exposición a largo plazo, o bien breve pero a dosis elevadas, se ha asociado al cáncer de cualquier tipo (de pulmones, de la piel, los huesos, renal y hepática, estómago y tiroides...), así como a muchas otras afecciones de los tejidos humanos.

 

¿Cómo se da la exposición a los radiológicos?

La exposición a la radiación ocurre generalmente por vía respiratoria, por ingesta, inyección u absorción de materiales radiactivos.

 

Exposición a emisiones Alfa

Los radiológicos que son conocidos por transmitir partículas alfa (emisores alfa) se encuentran en rocas y suelo, y pueden filtrarse al agua subterránea. Los emisores Alfa no penetran la piel en profundidad. De hecho, la ropa, puede frenarlos. Sin embargo, las partículas alfa pueden ser ingeridas o inhaladas, como el radón. El radón es un gas incoloro e inodoro que causa cáncer de pulmón.

Los emisores Alfa incluyen:

  • Americium-241
  • Neptunium-237
  • Plutonium-238 and -239
  • Polonium-210
  • Radium-226 and -228
  • Radon-222
  • Thorium-232

 

Exposición a emisores Beta y de Fotones

Los emisores Beta y de Fotones son una grave preocupación y producen incluso mayores efectos que los emisores alfa. Pueden encontrarse en aguas superficiales alrededor de plantas nucleares, así como algunas instalaciones médicas e industriales. Cuando tales sitios se deshacen de sus desechos radiactivos, de vez en cuando puede llegar al suelo, donde a su vez puede penetrar hasta el agua subterránea y subsecuentemente a las instalaciones acuíferas.

Un ejemplo concreto de un emisor beta es el plomo-210, el cual es una forma radiactiva de metal que ha decaído desde uranio-238.8 Se encuentra comúnmente en fertilizantes con contenido alto en fosfatos y se conoce por ser uno de los componentes de los cigarrillos que provocan cáncer.(9)

Los emisores Beta incluyen:

  • Actinium-227
  • Californium-251 and -252
  • Cesium-137
  • Cobalt-60
  • Iodine-129 and -131
  • Lead-210
  • Nickel-63
  • Strontium-90

 

Exposición a rayos Gama

Los radiológicos que producen rayos Gama se encuentran en la medicina:

  • Marcadores radiactivos
  • Tratamiento contra el cáncer
  • Esterilización de equipamiento

Los rayos Gama son generados también por eventos tales como explosiones de supernova (cuando se destruyen estrellas masivas/enormes), así como por eventos tales como la descomposición de material radiactivo en el espacio.

La exposición a los rayos gama puede ocurrir como resultado de la radiación de fondo, o la descomposición natural de partículas radiactivas en el medio ambiente. Todas las personas experimentamos una exposición anual de baja dosis debido a este proceso. Aquellos que están dentro de la industria nuclear reciben generalmente un nivel de exposición ligeramente mayor.

 

¿Cuáles son los estándares radiológicos para el agua del EPA?

Los estándares para los radionúclidos presentes en el agua potable fueron establecidos por primera vez en el 1962. Fueron actualizados por el EPA en el año 2000, recibiendo el nombre de Radionuclides Rule (Normativa para Radionúclidos) (10). La nueva normativa estableció los siguientes estándares:

  • 5 picocuries por litro por urano combinado (Ra-226 and Ra-228)
  • 30 microgramos por litro para uranio
  • 15 picocuries por litro para emisores alfa gruesos
  • 4 millirems por año para emisores beta gruesos

 

¿Cómo puedo protegerme a mí y a mi familia de la exposición a los radiológicos?

Por favor tome en cuenta que, “Hervir el agua del grifo no elimina el material radiactivo.”11

Primero, Comprende tus Fuentes de Agua

Usar Sistemas Públicos de Agua

Las aguas públicas deben supuestamente ser testadas y tratadas para cumplir con la normativa vigente. Comprueba las analíticas anuales de tu localidad con tal de informarte sobre qué esperar en tu área en cuanto a contaminantes radiológicos naturales y hechas por el hombre.

Usar Pozos Privados

Sin embargo, si usas un pozo privado, es posible que no sepas si ni si existe radiación en el agua. La mayoría de los propietarios de pozos no consideran incluir los contaminantes radiológicos en una analítica – sobre todo porque no saben que pueda existir ese riesgo. Si eres un propietario de una vivienda con pozo vale la pena considerar esta potencial contaminación.

Seguidamente, Considera la Filtración Diaria de Agua

Considera un filtro de agua para niveles radiológicos ocurrentes de forma natural o potencialmente atípicas en tu área.

Con un sistema que funciona por gravedad, como es el purificador de Berkey, hay dos cosas esenciales a confirmar cuando se consideran específicamente los radiológicos:

  • Los elementos que trae el sistema son realmente capaz de eliminar o de reducir significativamente los contaminantes radiológicos? – no todos lo son.
  • Los elementos del sistema no sólo han sido testados “sacados de la caja,” sino también a lo largo del tiempo, usando muchos litros de agua. Esto es para asegurar que la reducción del elemento se mantiene a lo largo del tiempo.

Por último, Plan de filtración de agua en caso de una situación de emergencia

En caso de una crisis, como puede ser un incidente nuclear accidental o armado, es importante tener preparado un purificador de agua de supervivencia realmente capaz de eliminar o reducir significativamente los contaminantes radiológicos.

En tales casos, el objetivo principal para aquellos que viven en una zona caliente contaminada sería llegar a una zona no contaminada lo antes posible. Con lo cual, querrías escoger una solución que cumpla con los siguientes requisitos:

  • Testados en condiciones extremas para demostrar su efectividad
  • Portable, para que pueda viajar fácilmente contigo y con tu familia
  • Sin necesidad de electricidad ni presión de agua para operar el filtro
  • Capaz de producer el agua suficiente para su grupo de una manera rápida

Tal y como discutiremos, los sistemas Berkey® que usan elementos de purificación Black Berkey® son la opción idela para cualquiera que considere un purificador de agua de supervivencia por gravedad.

Saber qué hacer después de la evacuación

Para aquellos que tengan la mala fortuna de quedarse atrapados en una zona radiológicamente contaminada, se recomienda que se sustituyan los elementos Black Berkey® tan pronto como sea posible después de la evacuación. Esto es así porque cuantos más contaminantes radiológicos el elemento elimine, más radiactivos éstos se vuelven. Considere tener repuestos de los elementos purificadores Black Berkey® en tus kits o bolsas de emergencia en todo momento con tal de hacer el cambio rápidamente.

 

Testaje extremo de contaminantes radiológicos de los Black Berkey®

Rendimiento verificado a lo largo del tiempo usando muestras múltiples de materia

Algunos elementos del filtro puede que muestren resultados sólidos en una analítica usando una única muestra de agua. Por el contrario, creemos de vital importancia que la capacidad de reducción de nuestros elemntos de purificaicón Black Berkey® sean analizados a lo largo del tiempo. Por ello, Berkey® Systems llevó a cabo la analítica de reducción de contaminantes radiológicos de los elementos Black Berkey® hasta 190 litros (50 galones); una situación y prueba extremas.

Los datos lo muestran mejor

Nuestro abordaje provee información sobre el ratio de disminución en eficiencia y verifica que éste no es significativo. Por ejemplo, en nuestro análisis Gross Alpha Reduction Test, la eficiencia de reducción pasa a ser de 99.2% a 98.7% después de aproximadamente 190 litros. Esto representa una reducción en eficacia de tan sólo un 0.5%, lo cual probablemente indique que al final de su vida útil de 11.000 litros, el nivel de reducción aún seguiría siendo de alrededor del 70%. Además, echa un vistazo a nuestro Gross Beta Reduction Test y Uranium Reduction Test, los cuales muestran resultados similares de capacidad de reducción de los elementos Black Berkey® a lo largo del tiempo.

En resumen (lo esencial)

Tu mayor protección contra los radiológicos en el agua es disponer de un purificador de agua que ha sido rigurosamente analizado en cuanto a su capacidad de eliminar radionúclidos por debajo de niveles detectables. En una situación de emergencia, los sistemas de purificación Berkey son portátiles, viajan con facilidad y funcionan sin electricidad ni presión de agua, haciendo de ellos la herramienta de supervivencia por excelencia.

Fuente: https://www.berkeywater.com/news/a-look-at-radiological-water-contaminants/?utm_source=june-newsletter&utm_medium=email&utm_campaign=retail-newsletters

Referencias

(1) Water Research Foundation: Radionuclides in Drinking Water
(2) The National Center for Biotechnology Information: Uranium and Radon in Private Bedrock Well Water in Maine: Geospatial Analysis at Two Scales
(3) Idaho State University: Radioactivity in Nature
(4) EPA.gov: Technologically Enhanced Naturally Occurring Radioactive Materials (TENORM)
(5) World Nuclear Association: Naturally-Occurring Radioactive Materials (NORM)
(6) Wikipedia: Roentgen equivalent man
(7) EPA.gov: Radiation Sources and Doses
(8) U.S. Geological Survey: 210Pb (lead 210) Dating
(9) CDC.gov: Cigarette Smoking and Radiation
(10) EPA.gov: Radionuclides Rule
(11) CDC.gov: Drinking Water Safety

 

Layla Palomo