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La contaminación omnipresente de plásticos en el agua potable

La contaminación omnipresente de plásticos en el agua potable

Según difundió la organización periodística Orb Media, que incluye por ejemplo la BBC y la cadena SER-PRISA, un equipo científico de la Universidad del Estado de Nueva York en Fredonia (EEUU) encabezado por Sherri Mason quiso comprobar la presencia de plásticos en el agua que se califica como apto para el consumo humano, tanto de grifo como embotellada. Veamos cuáles fueron los resultados:

Agua embotellada

El estudio reveló que el 93% de las aguas embotelladas presentan micropartículas de plástico. El estudio analizó el agua de más de 250 botellas de un total de once marcas de diferentes países, entre ellos los Estados Unidos, Brasil, México y China. España no figura en la muestra. Se descubrieron restos plásticos de polipropileno, náilon y polietilentereftalato (PET) en botellas de marcas como Aquafina, Dasani, Evian, Nestle Pure Life y San Pellegrino

De media, se detectaron unas 10 partículas del diámetro de un cabello humano por litro y unas 325 partículas de un tamaño inferior a 0,10 milímetros por litro(¡llegando incluso al tamaño de los glóbulos rojos!). Algunas de las botellas contenían hasta 10.000 partículas por litro ysólo 17 de las 259 botellas analizadas estaban totalmente libres de ellas.

Agua de grifo

Se analizaron muestras de medio litro de agua del grifo de nueve países:  Brasil, China, India, Indonesia, Kenia, Líbano, México, Tailandia y los Estados Unidosy en el 83% de las decenas de muestras se encontraron fibras de plástico. EEUU tenía la tasa más elevada, con un 93% de presencia y las más bajas se detectaron en Europa (Reino Unido, Alemania y Francia) aún con un 72% de presencia. El promedio de fibras encontradas por cada muestra de agua oscila entre 4,8 en Estados Unidos a 1,9 en Europa.

Estos resultados han hecho que Mason afirme que "el agua del grifo, en general, es más segura que la de botella". Previamente, la profesora Mason encontró también partículas de plástico en muestras de agua corriente y otros investigadores las detectaron en pescados y mariscos, cerveza, sal marinae incluso en el aire.

Según afirmaron varios expertos a la BBC, las personas en países en desarrollo donde el agua del grifo puede estar contaminada deben continuar bebiendo agua de botellas de plástico.

Procedimiento

Para eliminar cualquier riesgo de contaminación, las compras fueron registradas en video y algunos paquetes en EEUU se ordenaron a través de Internet.

El examen de plástico incluyó la adhesión de un tinte llamado Rojo Nilo a cada botella, una técnica recientemente desarrollada por científicos británicos para la detección rápida de plásticos en el mar. El tinte se adhiere a las piezas flotantes de plástico y las hace fluorescentes bajo cierto tipo de luz. Las partículas suficientemente grandes como para manipularse individualmente se analizaron luego mediante una espectroscopía infrarroja y se confirmaron como plástico. Las partículas menores de 100 micras, y hasta un tamaño de 6,5 micras, fueron mucho más numerosas y aunque su composición no se confirmó, la profesora Mason dijo que "racionalmente se cree que son de plástico". Esto se debe a que, aunque el tinte Rojo Nilo se puede unir a sustancias distintas del plástico, como fragmentos de cáscara o algas que contienen lípidos, es poco probable que estas estén presentes en el agua embotellada.

Procedencia de los plásticos

Según Mason, los plásticos podrían provenir de la propia botella, del tapón y del proceso industrial de embotellado, aunque en el agua en botellas de vidrio también se hallaron microplásticos. “Los microplásticos”, dijo, "parecen ser omnipresentes y, por lo tanto, se pueden encontrar a niveles mínimos incluso en productos altamente tratados". Dada la cantidad de polipropileno, que se usa en tapas de botellas, una teoría es que el acto de abrir una botella puede arrojar partículas dentro.

 

¿Qué dijeron las marcas?

La BBC contactó a las empresas involucradas y la mayoría respondió, asegurando que sus plantas embotelladoras operan con los más altos estándares.

 

Nestlé dijo que realiza sus propias pruebas internas para microplásticos desde hace más de dos años y que no habían detectado nada por "encima del nivel normal” y reconoció un contenido de hasta 5 nanopartículas por litro.

Danone dijo que no podía comentar sobre el estudio porque "la metodología utilizada no está clara", pero agregó que sus propias botellas tenían "envases de grado alimenticio" y señaló que no hay regulaciones sobre microplásticos o un consenso científico sobre cómo analizarlos. 

PepsiCo solicitó a la Asociación Estadounidense de Bebidas que respondiera en su nombre, quien dijo que la industria "respaldaba la seguridad de nuestra agua embotellada" y describió la ciencia de los microplásticos como "incipiente y un campo emergente que requiere un análisis experto continuo, investigación revisada por pares y colaboración entre muchas partes interesadas". Un portavoz agregó que el estudio de la profesora Mason omitió pasos clave para evitar los "falsos positivos", pero invitó a Orb Media a comparar los métodos.

Gerolsteiner también dijo que había estado analizando el agua en busca de microplásticos durante varios años y que los resultados mostraron niveles "significativamente por debajo de los límites para partículas" establecidos para las compañías farmacéuticas. Dijo que no podía entender cómo el estudio de la profesora Mason llegó a esas conclusiones. También dijo que sus medidas excedían los estándares de la industria, pero agregó que las micropartículas están "en todas partes" por lo que "la posibilidad de que ingresen al producto desde el aire ambiente o materiales de envasado durante el proceso de embotellado no puede descartarse por completo".

Coca-Cola dijo que tenía algunos de los estándares de calidad más estrictos en la industria y utiliza un "proceso de filtración de varios pasos". 

La profesora Mason opinó que "no se trata de señalar a las marcas en particular, realmente está demostrando que esto está en todas partes, que el plástico se ha convertido en un material tan penetrante en nuestra sociedad que está impregnando el agua y todos los productos que consumimos a un nivel muy básico". Al comentar los resultadosla profesora Mason dijo que "los números que estamos viendo no son catastróficos, pero es preocupante".

La BBC contactó también con varios expertos para que comentasen los resultados del estudio. En este sentido, el doctor Andrew Mayes, de la Universidad de East Anglia y uno de los pioneros de la técnica del Rojo Nilo, dijo que era "una química analítica de muy alta calidad" y que los resultados fueron "bastante conservadores". Michael Walker, consultor de la Oficina Química del Gobierno de Reino Unido y miembro fundador de la Agencia de Normas Alimentarias, dijo que el trabajo estuvo "bien hecho" y que el uso del Rojo Nilo tiene "una muy buena calidad".

Ambos enfatizaron que las partículas de menos de 100 micras no habían sido identificadas como plásticas, pero dijeron que, dado que componentes alternativos no se esperarían en agua embotellada, podrían describirse como "probablemente de plástico".

Aunque no existe una normativa que limite específicamente la presencia de micro- y nanopartículas de plástico, la Comisión Europea ha comentado por medio de un portavoz que "la legislación deja en claro que no debe haber contaminantes".

La contaminación del plástico a gran escala

Hay otros estudios que llevan años mostrando el impacto que tiene la contaminación plástica en la fauna y la flora. Por ejemplo, un estudio publicado en 'PNAS' en 2014 concluyó que los residuos conocidos representan solamente decenas de miles de toneladas, mucho menos de lo que podría esperarsede un tipo de residuo que se comenzó a generalizar en la década de los '50. Es decir, debe haber muchos más residuos de los que detectamos.

Según un experto consultado por 'Nouvel Observateur', el origen de estas micropartículas en el agua potable puede estar en la atmósfera, que puede contaminar ríos y lagos. De hecho, en 2014 descubrieron en París que los microplásticos caen del aire y también están presentes en la atmósfera de los hogares de la capital francesa. 

 

Repercusiones en nuestra salud

Aunque el estudio no pudo confirmar la presencia de nanopartículas, sí detectó partículas mayores de 2,5 micrones (2.500 veces más grandes que un nanómetro). Estos microplásticos pueden atraer bacterias en las aguas residuales y transportar productos químicos en el cuerpo. De hecho, algunas enfermedades están relacionadas con la presencia de productos químicos de síntesis con el entorno y los plásticos aportan un medio a estas sustancias para entrar en nuestro cuerpo. Otra investigación ya demostró que este transporte corporal de química nociva no sólo es posible, sino que se produce a gran velocidad. El efecto del consumo de estos plásticos aún es desconocido, aunque se teoriza su relación con ciertos tipos de cáncer, la disminución de la cantidad de espermatozoides o trastornos como el de déficit de atención o autismo.

De un informe de la Unión Europea sobre la presencia de plásticos en los mariscos se desprende que el 90% del plástico que podemos llegar a ingerir se puede expulsar. Sin embargo, el 10% restante podría pasar a nuestro sistema linfático y a otros órganos como los riñones o el hígado. Según informes de la Autoridad Europea de Seguridad Alimentaria y de la Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura, publicados en 2016, parte de las micro y nanopartículas pueden incrustarse en la pared intestinal. Otras pueden traspasar la mucosa digestiva e introducirse en el sistema linfático. Las más pequeñas, de unos 0,02 milímetros, entran en el torrente sanguíneo y pueden incrustarse en los riñones o el hígado, bloqueando así sus funciones.

 

Fuentes:

https://www.lasexta.com/tecnologia-tecnoxplora/ciencia/divulgacion/agua-casi-cualquier-grifo-mundo-contiene-microparticulas-plastico_2017091759c034d30cf2784e05909e31.html

https://www.iagua.es/blogs/xavi-duran-ramirez/93-agua-embotellada-contiene-microparticulas-plastico

https://www.cuerpomente.com/salud-natural/nanoparticulas-plastico-agua-embotellada_1943

https://www.bbc.com/mundo/noticias-43411826

https://www.elperiodico.com/es/medio-ambiente/20180315/el-agua-embotellada-contiene-microparticulas-de-plastico-segun-un-estudio-6691822

En Inglés: 

https://www.theguardian.com/environment/2017/sep/06/plastic-fibres-found-tap-water-around-world-study-reveals

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